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Ancienne monnaie grecque : toute une histoire

Les monnaies grecques antiques sont mythiques. Ce sont les plus anciennes monnaies du monde qui témoignent d’une grande civilisation. Les collectionner est un véritable voyage dans le temps. C’est d’ailleurs ce que nous allons faire ensemble pour s’immerger dans la numismatique de la Grèce antique, vieille de plusieurs milliers d’années. Quatre grandes périodes ont été définies en fonction de l’histoire et des styles : archaïque, classique, hellénistique et romaine.

La naissance de l’ancienne monnaie grecque

Nul n’est d’accord sur le lieu de naissance précis de la monnaie grecque. C’est dans les cités d’Asie Mineure, dans la Turquie actuelle, que la monnaie aurait été inventée au VIIe siècle avant J.-C. Nous parlons ici des premières monnaies frappées et signées dans le monde occidental. Selon l’historien Hérodote, ce sont les Lydiens qui ont frappé les premières pièces de monnaie. Crésus, le roi de Lydie, est associé aux premières monnaies antiques et on parle de “créséides” pour les désigner. Il extrayait l’or du fleuve turc appelé le Pactole. Vous comprenez maintenant l’origine des expressions “riche comme Crésus” et “toucher le pactole” !

Si l’attribution de la création des plus anciennes monnaies à la Lydie reste discutée, l’invention est rapidement étendue dans la Grèce continentale, dans le centre (Égine, Athènes et Corinthe), au nord et sur l’île de Siphnos.

La période archaïque

Les premières monnaies grecques archaïques sont fabriquées en électrum, un alliage d’or et d’argent. La composition de l’électrum variant trop d’une pièce à une autre, les monnayeurs vont rapidement l’abandonner au profit de l’or, de l’argent et du bronze, seuls.

Le métal est chauffé, coulé dans un moule que l’on appelle coin, puis frappé avec un marteau. C’est la raison pour laquelle les monnaies sont encore loin d’être uniformes. Petit à petit, la technique va s’affiner. Les monnaies vont être frappées sur l’avers d’un symbole (le plus souvent un animal) et sur le revers d’un poinçon. La drachme devient l’unité de mesure et se décline en multiples (didrachme, tétradrachme, décadrachme), en obole (le tétrobole, le diobole, etc.) et en chalque (le double chalque).

Chaque cité frappe sa propre série monétaire avec son animal comme emblème : le hibou d’Athènes, la tortue d’Égine, l’abeille d’Ephèse, le Pégase de Corinthe, le phoque de Phocée, etc. C’est l’époque archaïque, qui s’étend de 600 avant J.-C. jusqu’aux guerres médiques, en 480 avant J.-C.

Les cités entrent en concurrence pour produire la plus belle monnaie qui sera vue au-delà des frontières. Deux caractéristiques géographiques accentuent cela : le relief montagneux de la Grèce et l’omniprésence de la mer. La numismatique de la Grèce Antique est donc à l’image de l’empire. Le territoire est morcelé en de multiples cités-états, isolées les unes des autres, tandis que la mer offre une large ouverture, économique, commerciale et culturelle. Le monnayage grec est donc constitué d’un ensemble de monnaies autonomes.

La drachme d’argent d’Égine est le premier exemple de monnaie qui s’est imposée comme un étalon monétaire dans les échanges commerciaux. Puis, la cité d’Athènes devient de plus en plus puissante et le tétradrachme d’argent à la chouette devient la pièce la plus réputée.

La période classique

L’époque classique, s’étend de 480 avant J.-C. et se termine avec Alexandre le Grand, en 330 avant J.-C. Les techniques et les savoir-faire se perfectionnent. Les pièces d’or et d’argent prennent le dessus et sont de factures exceptionnelles. Les dessins sur les avers et les revers se multiplient et les animaux font aussi place aux personnages humains : divinités tutélaires des cités et héros. Les monnaies se parent aussi d’inscriptions, en premier lieu, le lieu de leur frappe et de leur origine.

La période hellénistique

L’époque Hellénistique s’étend de 330 avant J.-C. et s’achève au Ier siècle 100 avant J.-C., au moment de la conquête romaine. La culture grecque se repend dans une grande partie du monde avec les règnes de Philippe II et de son fils Alexandre le Grand. Les colonies grecques installées à travers l’Asie et l’Europe, diffusent les monnaies. La nouveauté de cette période consiste à faire évoluer les représentations. Dorénavant, ce sont les portraits et les noms des souverains que l’on frappe sur les monnaies. Ils sont le plus souvent associés à des divinités pour conforter la puissance de la dynastie. Le tétradrachme à l’effigie Alexandre le Grand devient la monnaie la plus courante. Il est tantôt accompagné de la déesse Athéna, tantôt de Zeus et Héraclès. Les ateliers de production apposent aussi leur marque. Les deux plus grands sont basés en Macédoine, la région d’Alexandre le Grand : à Amphiopolis et à Pella. À sa mort, ses successeurs continuent de frapper des alexandres, ainsi que des philippes, la monnaie de son père.

La période romaine

Ce que l’on appelle époque romaine démarre au moment de la domination de Rome. Les cités grecques continuent de produire leurs propres monnaies jusqu’au IIIe siècle après J.-C. On les nomme monnaies Provinciales Grecques et elles continuent de renfermer de nombreuses variétés de monnaies. Certains souverains utilisent encore le portrait d’Alexandre le Grand pour légitimer leur pouvoir. Petit à petit, le modèle disparaît. Les dernières monnaies grecques sont frappées sous l’empereur romain Gallien.

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Sources :
Musée de l’histoire
Sacra Moneta
Anticopedie
Wikipedia

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