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Le trésor de Sulphur Springs

Sulphur Springs sont des sources de soufre chaudes situées en Floride et désormais annexées à la ville de Tampa. Au début du XXe siècle, elles furent un exemple d’expansion de lieu de villégiature. En effet, dans les années 20, grâce à la volonté d’un homme, les sources minérales de Tampa deviennent une attraction touristique nationale qui attire les classes moyennes et ouvrières. Ce lieu périclita, mais laissa, enfoui sous terre, un trésor que l’on nomma Sulphur Springs.

Sulphur Springs : le projet d’un homme

Ces sources de soufre de Floride étaient réputées depuis des décennies pour leurs propriétés thérapeutiques et médicinales. Les Amérindiens, déjà, s’y rendaient pour soigner leur blessure.

À la fin des années 1800, le lieu devient de plus en plus fréquenté par les colons. Un homme d’affaires nommé John Mills achète, en 1898, un terrain de 40 hectares sur la rivière Hillsborough, qui contenait la source sulfurique. Un petit complexe se développe autour de la source et de la rivière avec un hôtel, des bains, un restaurant et une piscine. À l’époque, le seul moyen d’accéder à la station était à cheval et en calèche, ou en bateau pour remonter la rivière. Pour les familles blanches de classe moyenne, les vacances rurales et authentiques étaient idéales.

En 1906, Josiah Richardson décide de tirer parti de ce lieu magique. Il s’y installe avec sa famille et achète le terrain au Docteur Mills avec les sources de soufre de Tampa pour 10 000 dollars. Il commence à imaginer une station balnéaire bien plus conséquente pour accueillir les voyageurs. Ce sera le projet de toute une vie.

©flickr by Ashley Van Haeften

Sulphur Springs : un trésor de soufre

En 1908, une ligne de tramway est construite, permettant d’amener les touristes depuis le centre-ville de Tampa.

En 1926, il fait construire un hôtel de style classique et installe au rez-de chaussée une arcade qui devient le premier centre commercial couvert de Floride. D’autres infrastructures de loisirs sont installées comme un toboggan aquatique et une ferme d’alligators. Sulphur Springs devient une attraction touristique nationale.

Pour obtenir la pression nécessaire à toutes ses attractions, il se lance dans l’édification d’un château d’eau, une tour blanche gigantesque qui deviendra le symbole de ce quartier de Tampa. Le château d’eau de Sulphur Springs est construit en seulement huit jours en 1927. Josiah Richardson emprunta beaucoup d’argent et hypothéqua tous ses biens pour construire cette tour. Elle fournissait l’eau à ce qui était devenue une véritable ville.

En 1933, un ouragan inonde la rivière Hillsborough, causant des dommages à Sulphur Springs. Selon un article de presse du 3 septembre 1933, la rivière inonda environ 50 à 100 maisons et abîma le parc d’attraction. Ce fut le début de plusieurs événements malheureux qui ont finalement conduit au ralentissement économique de la ville. Sur fond de Grande dépression, Richardson finit par faire faillite.

En 1974, l’arcade est démolie pour faire place à un parking, mais des habitants se battent pour la conservation du château d’eau. C’est lors de ces travaux d’aménagement qu’on mit la main sur le trésor de Sulphur Springs contenant des monnaies et des artefacts. Les pièces sont toutes frappées entre 1898 et 1904, on trouve essentiellement des dollars d’argent Liberty, des half dollars Barber et des quarter dollars Barber. Les pièces présentent une importante corrosion à cause du contact avec le soufre.

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Sources :
Musée de Sulphur Springs
Étude sur le site Esri

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